Hoe plan je een (auto)rondreis in Amerika en Canada?

StateHouseVS
Een rondreis maken door Amerika en/of Canada is voor veel mensen een droom. Beroemde steden, de cultuur en de bijzondere natuur hebben een grote aantrekkingskracht.

Je kunt natuurlijk een kant en klare rondreis boeken bij een touroperator, maar met een kleiner budget en meer vrijheid is het zelf ook prima te regelen. Touroperators hebben wel vaak scherp geprijsde rondreizen in Florida en Californië.

Als je het goed en op tijd regelt, kun je als gezin van vier personen 3 weken reizen in het hoogseizoen (juli/augustus) voor ongeveer € 7000 (inclusief vliegreis, vervoer, accommodatie, een aantal uitstapjes en eten/drinken).

De risico’s
Een rondreis door Canada of Amerika kan in juli/augustus door twee risico’s minder leuk worden. Ten eerste kan het klimaat roet in het eten gooien door hittegolven, hoge luchtvochtigheid en onverwachte onweersbuien. Ten tweede kunnen de kosten uit de hand lopen. Als je je hier van bewust bent, valt er veel aan te doen. Een derde risico is dat je de reis verkeerd plant, bijvoorbeeld met teveel kilometers op een dag waarbij je tegenvallende plaatsen bezoekt.

Een rondreis door Amerika plannen. Begin op tijd: 11 maanden voor vertrek!

Waar naar toe?
Het kan helemaal geen kwaad om een stapel reisgidsen uit de bibliotheek te halen en je goed in te lezen. De Trotter, Lonely planet en Rough Guide zijn aan te raden voor praktische zaken. De Dominicus gidsen ( onder andere Canada en New England) geven een massa Nederlandstalige achtergrondinformatie. Sommige Rough Guides kun je ook krijgen in het Nederlands. Op Tripadvisor kun je ook veel beoordelingen van bezienswaardigheden vinden.
Ook het klimaat is in juli/augustus van belang. Stel jezelf de vraag wat je in een bepaalde plaats kunt doen als het 38 graden warm is of als het 6 uur achter elkaar onweert. Persoonlijk vind ik Florida in juli/augustus echt te warm, hier zou ik niet naar toe gaan.

Praktijkvoorbeelden: Ik ken een stel mensen die heel goedkope tickets naar Florida op internet zagen en deze boekten. Vervolgens kwamen ze er in Florida achter dat ze dit deel van Amerika eigenlijk maar saai vonden en dat er bijna geen restaurants waren waar het eten geserveerd werd dat zij lekker vonden. Wijzelf hadden ook bijna iets dergelijks, we zouden een week doorbrengen in het dorpje Niagara on the Lake nabij de Niagarawatervallen. Na het bestellen van een Engelstalige reisgids en het bezoeken van een forum op Tripadvisor bleek dat dit dorp vooral beroemd was vanwege Shakespeare voorstellingen en wijnproeverijen en dat de stranden van het meer in juli/augustus heel vaak afgesloten zijn vanwege Blauwalg-achtige besmettingen. Er was veel te doen in de omgeving maar de entreeprijzen van attracties waren erg hoog. Niet ideaal voor een jong gezin dus.

Vliegtickets naar Amerika boeken
Als je plannen hebt om een rondreis te maken, begin dan ongeveer 11 maanden van te voren met het zoeken naar goedkope tickets. Naarmate het vertrek dichterbij komt, worden de tickets normaal gesproken duurder. Hoe eerder je boekt, hoe goedkoper dus. Omdat je de tickets meteen moet betalen is het wel handig om een ticket verzekering bij het reisbureau of ticketsite af te sluiten voor een paar euro om je zo in te dekken tegen een faillissement van de vliegmaatschappij.

Vervoer
Kijk naar de tarieven voor huurauto’s en campers voordat je de vliegtickets bestelt! En boek je camper of auto meteen nadat je de tickets hebt geregeld en zorg dat je een tijdje gratis kunt annuleren. Huurauto’s en campers kunnen erg duur worden als ze bijna uitverkocht zijn.
In Amerika en Canada kun je prima rondreizen met een huurauto of een camper. In het hoogseizoen zijn campers vaak erg duur. Je moet vaak bijbetalen als je meer dan 100 km per dag rijdt. Naast een hoge huurprijs moet je ook nog rekening houden met hoge kosten voor benzine ( ze rijden 1 op 5) en campings. Daarnaast is het in het hoogseizoen zo dat in bepaalde gebieden de campings minimaal een maand voor aankomst moeten worden geboekt omdat ze anders vol zitten.

Een huurauto gecombineerd met twee hotelkamers is per dag in het hoogseizoen (veel) goedkoper dan een camper. Een bijkomend voordeel is dat je met een huurauto makkelijker kunt manoeuvreren en parkeren dan met een forse camper. Het nadeel van een huurauto is natuurlijk wel dat je in ieder hotel of appartement opnieuw de koffers in moet pakken. Het is dan ook aan te raden om met weinig bagage te reizen en kleding te wassen in de guestlaundry’s die de meeste hotels hebben.
Omdat ik tot nu toe voor de huurauto heb gekozen, gaat dit stukje verder over een autorondreis.

Onderdak
Dit is wel het lastigste onderdeel van een gezinsrondreis in het hoogseizoen. Het is het mooiste om te overnachten in fijne accommodaties die betaalbaar zijn en dicht bij de plaatsen liggen die je wilt zien. Het lezen van reviews kan helpen bij het bepalen van de kwaliteit van accommodaties, zie ook de grootse valkuilen van hotelbeoordelingen.

Om grote financiële tegenvallers te voorkomen is het aan te raden om voor het boeken van de tickets te kijken naar het prijsniveau van de accommodaties in een bepaalde regio en periode. Dat kun je snel doen door te zoeken op bijvoorbeeld www.booking.com of www.hotels.com. Zodra je de tickets hebt geboekt, raad ik iedereen aan om accommodaties te boeken die nog mogen worden geannuleerd. Zo heb je aan de ene kant de garantie dat je voor een redelijke prijs ergens kunt overnachten terwijl je aan de andere kant je reis nog kunt wijzigen of een ander hotel kunt boeken dat later leuker of goedkoper blijkt te zijn. Deze strategie kan tot $ 50 per dag besparen.

In Amerika en Canada kun je kiezen uit hotels, motels, suitehotels, appartementen en vakantiehuizen.
Een vakantiehuis of appartement biedt wat meer ruimte en is daarom fijn voor een gezin. Het probleem is wel (behalve in delen van Florida) dat vakantiehuizen meestal minimaal een week of vijf dagen moeten worden gehuurd, flink aan de prijs zijn en moeilijk te vinden zijn. Om die reden kom je al snel uit bij een suitehotel.
Deze hotels verhuren suites met normaal gesproken minstens 1 aparte slaapkamer, een badkamer en een woonkamer met keukengedeelte. De woonkamer is meestal voorzien van een slaapsofa waarop de kinderen kunnen slapen terwijl in de slaapkamer een kingsize bed staat voor de ouders. Een dergelijke suite is vaak wat kleiner dan twee hotelkamers en heeft als voordeel dat je zelf kunt koken. Een studiosuite heeft geen aparte slaapkamer.

Als je geen suitehotel kunt vinden, kom je uit bij hotels of motels. Je moet je realiseren dat veel hotels en motels er ouderwets uitzien in Europese ogen. Een nieuw of gerenoveerd hotel of motel heeft dan ook de voorkeur. Bijna alle kamers hebben een koffiezetapparaat en een magnetron, terwijl ze bij de receptie vaak magnetronmaaltijden, dranken en wegwerpbestek verkopen. Dit kan erg handig zijn als je laat aankomt omdat de meeste hotels en motels geen restaurant hebben.
Twee kinderen mogen bijna altijd gratis bij de ouders op de kamer slapen. Je hebt dan wel een kamer met twee bedden nodig en het is best krap om op één kamer te slapen. Toch kan dit best goed bevallen op een dag waarop je amper in het motel/hotel bent.

Als je wat langer op een plaats blijft en wat meer tijd op de hotelkamer verblijft, kun je als familie beter twee kamers met een tussendeur boeken. In veel hotels is dit mogelijk. Als je (als een echte Amerikaan) kamers boekt via Priceline of Hotwire hoeven twee kamers niet meer te kosten dan € 100 totaal per nacht.

Financiële aspecten van autohuur en accommodatie bij een rondreis door Amerika

De prijs van autohuur en accommodatie wisselt al naar gelang de vraag. De prijs voor een grote huurauto kan 11 maanden voor vertrek @ 850 zijn, vervolgens stijgen tot € 1150 en daarna weer dalen tot € 700. Als een autocategorie bijna uitverkocht is, kan de prijs extreem stijgen. Zie voor meer tips het artikel over autohuur.

Bij de accommodaties werkt het net zoals bij gewone vakantiereizen, soms zijn er prima vroegboekaanbiedingen en soms scherpe last minute deals. Ik boek een aantal maanden voor vertrek alle overnachtingen met een tarief dat annuleren toestaat. Ongeveer een maand voor vertrek kijk ik nogmaals op de boekingsites en annuleer ik bepaalde overnachtingen als er een echt goede last minute aanbieding is van hetzelfde hotel of een concurrerend hotel.

In erg populaire toeristische gebieden in juli/augustus is het slim om te kijken naar hotels die zich richten op zakenreizigers. Deze hotels bieden vaak een goede kwaliteit terwijl ze de prijzen in juli/augustus verlagen omdat er minder zakenreizigers zijn. Op die manier kun je bijvoorbeeld in New England verblijven in een suite voor ruim € 100 per nacht.

Het bepalen van de reisroute door Amerika

Zeker als je met kinderen reist, is het niet fijn om iedere dag in een andere accommodatie te verblijven omdat er strikte incheck- en uitchecktijden gelden, iedere keer de koffer moet worden ingepakt en het inchecken en uitchecken veel tijd kan kosten. Zelf vind ik het fijner om 3 a 4 dagen op een plaats te blijven waar je veel verschillende dingen kunt doen en zien (goed en slecht weer activiteiten), afgewisseld met dagen waarop een paar honderd kilometer wordt afgelegd.
Pas op voor het plannen van te lange reistrajecten op een dag. Omdat je niet goed bekend bent met de lokale situatie kun je in onverwachte files of noodweer belanden of je komt op weg naar het volgende hotel juist iets heel leuks tegen, een schitterend strand, natuurgebied of outletcenter met bodemprijzen waar je ongepland een paar uur doorbrengt.

Het is aan te raden om op dagen met veel kilometers een hotel te boeken via de website van het hotel zelf waarbij je kunt annuleren tot 4 uur ‘s middags op de dag van aankomst. In het geval van grote vertraging kun je dan het geplande hotel annuleren en een ander hotel proberen te regelen dat dichterbij ligt. Plan een tussenstop op een plaats met gratis wifi en je hebt via internet zo een nieuw hotel geregeld.
Probeer een goede kaart van Amerika of Canada op je eigen navigatiesysteem te zetten. Je kunt zo’n kaart kopen en downloaden via de internetpagina van je navigatiefabrikant. Je kunt ook een gratis Open Source kaart downloaden, maar deze werken vaak niet vlekkeloos. Google Maps op je telefoon kan je dan uit de brand helpen, maar de mobiele telefoontarieven zijn erg hoog. Rondom de grote steden in Oost-Canada is het verkeer erg druk, soms 10-baans wegen met file.

Eten en drinken tijdens je rondreis

Ontbijt
De laatste tijd biedt een aantal ketens (bijvoorbeeld Hampton, Homewood and Marriott) een gratis full (hot) breakfast aan. Dit is prettig, hoewel de koffie meestal nogal slap is en de muffins, eieren, spek en wafels nogal calorierijk zijn. Meestal wordt ook vers fruit, cornflakes en yoghurt aangeboden. Een continental breakfast is meestal niet meer dan koffie en een donut.

Diner buitenshuis
In Amerika en Canada kun je bij de wat eenvoudiger (familie)restaurants met tafelbediening prima eten voor weinig geld. Reken op ongeveer 60 Amerikaanse dollar voor twee volwassenen menu’s en twee kindermenu’s inclusief drinken en fooi. Voorbeelden van dit soort resturants zijn TGI Fridays, Denny’s, Applebee’s, Perkins, Boston Market (veel groente) en Cracker Barrel (restaurant in grootmoeder’s stijl). Op internet kun je de menukaarten vinden. Hier zie je ook de gewone Amerikanen zitten. Nadeel van dit soort restaurants is dat keuken nogal vet en calorierijk is (ook de salades). Als je een krap budget hebt, kun je ook naar de zaken zonder tafelbediening zoals Mac Donald’s, Taco Bell en Wendy’s. In Amerika zie je relatief minder Mac Donalds Restaurants dan in Nederland.

Zelf koken
Als je van gezond eten houdt kun je prima terecht in Amerika en Canada, maar dan in de grote supermarkten en duurdere restaurants. Een substantieel deel van de Amerikanen en Canadezen is erg met gezond eten bezig zodat je een groot aanbod hebt van lokale, biologische en vet- en suikerarme producten, vaak in heel handige magnetron stoomverpakkingen. Je moet in dit geval wel kiezen voor een accommodatie met keuken. Wij hebben maar drie keer boodschappen gedaan in Canada, maar hadden het gevoel dat gewone voedingsmiddelen daar minimaal tweemaal zo duur waren als in Nederland.

Toelating tot de Verenigde Staten en Canada

Voor de Verenigde Staten heb je als Nederlander een ESTA verklaring nodig. Deze moet je minimaal een paar weken voor vertrek aanvragen. Aanvragen kan online en de ESTA verklaring blijft een aantal jaar geldig. Meer informatie over ESTA.
In Canada mag je als Nederlander 6 maanden verblijven zonder dat je een visum nodig hebt.

Ik heb erg genoten van mijn rondreis door Amerika en Canada deze zomer en ben benieuwd naar tips en ervaringen van anderen. Je kunt ze hieronder kwijt.